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Big Ben est le surnom de la grande cloche de 13,5 tonnes installée dans la Tour de l'Horloge (Clock Tower) du Palais de Westminster, le siège du parlement britannique (Houses of Parliament), à Londres.
Seuls les résidents britanniques peuvent visiter Big Ben, après avoir obtenu une autorisation2.
Le bâtiment fait face à la Tamise, entre le Pont de Westminster (Westminster Bridge) et l'Abbaye de Westminster (Westminster Abbey).
Un incendie dévaste une partie du bâtiment du Parlement en 1835. Suite à cet événement, une commission est mise en place pour choisir le nouveau style du bâtiment. Le plan gagnant est celui de Charles Barry qui prévoit entre autres d’intégrer un clocher au bâtiment.
La première cloche est fabriquée en 1856. Pour pouvoir la transporter jusqu’à la tour de l’horloge, elle est installée sur un chariot tiré par 16 chevaux. Elle se fend quelques mois après son installation, une deuxième cloche est alors moulée à la fonderie de Whitechapel le 10 avril 1858. En octobre de la même année, la cloche est déplacée de 61 mètres jusqu’au beffroi du clocher en 18 heures. Le 31 mai 18593, la célèbre horloge entre en service. Chaque année, elle est réglée en posant une pièce d'un penny sur le mécanisme si elle prend de l’avance, ou enlevant une si elle retarde.
Le son de la cloche Big Ben est dû au fait que celle-ci s'est fissurée en 1859, à peine deux mois après son installation officielle, ce qui lui donne une tonalité très distinctive. Pour des raisons techniques, la cloche est orientée de manière à ce que le marteau ne frappe pas la fissure.
Le célèbre air du carillon qui marque l'heure est appelé Westminster Quarters (en). La mélodie est constituée de cinq permutations de quatre notes dans la tonalité de mi majeur : si, mi, fa#, sol#. (écouter la mélodie marquant six heures)
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